Nuevo detector de polvo mineral de la NASA, esto es lo que debes saber sobre el

Cada año, los fuertes vientos transportan a través de la atmósfera más de mil millones de toneladas métricas —o el peso de 10.000 portaaviones— de polvo mineral provenientes de los desiertos y otras regiones secas de la Tierra. Si bien los científicos saben que el polvo afecta el medio ambiente y el clima, no tienen suficientes datos para determinar, en detalle, cuáles son o pueden ser esos efectos en el futuro; al menos no todavía.

Lanzado a la Estación Espacial Internacional el 9 de junio, el instrumento de Investigación de las Fuentes de Polvo Mineral en la Superficie de la Tierra (EMIT, por sus siglas en inglés) de la NASA ayudará a llenar esos vacíos de conocimiento. El espectrómetro de imágenes de última generación de EMIT —desarrollado por el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL, por sus siglas en inglés) de la agencia en el sur de California— recopilará más de mil millones de mediciones de la composición de las fuentes de polvo en todo el mundo en el transcurso de un año. Con esto, los científicos avanzarán significativamente en la comprensión de la influencia del polvo a lo largo y ancho del sistema terrestre.

Estas es lo que debes saber sobre EMIT:

Identificará la composición del polvo mineral de las regiones áridas de la Tierra.
Las regiones desérticas producen la mayor parte del polvo mineral que llega a la atmósfera. También suelen ser lugares remotos, lo que dificulta que los científicos recolecten manualmente muestras de suelo y polvo en estas vastas regiones.

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Desde su posición en la estación espacial, EMIT mapeará las regiones donde se origina el polvo mineral del mundo. El espectrómetro de imágenes también proporcionará por primera vez información sobre el color y la composición de las fuentes del polvo a nivel mundial. Estos datos ayudarán a los científicos a comprender qué tipos de polvo dominan cada región y mejorarán su comprensión del impacto del polvo en el clima y el sistema terrestre en el presente y en el futuro.

Aclarará si el polvo mineral calienta o enfría el planeta.
En este momento, los científicos no saben si el polvo mineral tiene un efecto acumulativo de calentamiento o enfriamiento en el planeta. Esto se debe a que las partículas de polvo en la atmósfera tienen diferentes propiedades. Por ejemplo, algunas partículas pueden ser de color rojo oscuro, mientras que otras pueden ser blancas.

El color es importante porque determina si el polvo absorberá la energía del Sol, como lo hacen los minerales de color oscuro, o lo reflejará, como lo hacen los minerales de color claro. Si más polvo absorbe la energía del Sol de lo que la refleja, calentará el planeta, y viceversa.

EMIT proporcionará una imagen detallada de la cantidad de polvo que proviene de minerales oscuros frente a los claros. Esa información permitirá a los científicos determinar si el polvo calienta o enfría el planeta en general, así como a nivel regional y local.

Ayudará a los científicos a comprender cómo el polvo afecta a diferentes procesos de la Tierra.
Las partículas de polvo mineral varían en color porque están hechas de diferentes sustancias. El polvo mineral de color rojo oscuro obtiene su color del hierro, por ejemplo. La composición de las partículas de polvo afecta la forma en que interactúan con muchos de los procesos naturales de la Tierra.

Por ejemplo, el polvo mineral interviene en la formación de nubes y la química atmosférica. Cuando el polvo mineral se deposita en el océano o los bosques, puede proporcionar nutrientes para el crecimiento, actuando como un fertilizante. Cuando cae sobre nieve o hielo, el polvo acelera el derretimiento, lo que lleva a una mayor escorrentía de agua. Y para los humanos, el polvo mineral puede ser un peligro para la salud cuando se inhala.

EMIT recopilará información sobre 10 variedades de polvo importantes, incluidas las que contienen óxidos de hierro, arcillas y carbonatos. Con estos datos, los científicos podrán evaluar con precisión qué efectos tiene el polvo mineral en diferentes ecosistemas y procesos.